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發動機點火中止的過程被NASA
Spaceflight提供的Twitch直播捕捉到。視頻顯示,這架名為 "VSS
Unity"的太空飛行器按照計劃在半空中從載機上落下。根據視頻顯示,該飛行器隨後短暫地點燃瞭其主引擎,但點火器僅在片刻後就切斷瞭。在典型的飛行中,航天飛機的發動機會保持點火狀態整整一分鐘,將飛行器推進到太空邊緣。

發動機熄火後,VSS
Unity就變成瞭滑翔機,回到瞭新墨西哥州的發射場。該公司證實,VSS
Unity在中止後安全降落在跑道上,飛行的兩名飛行員C.J.Sturckow和Dave Mackay
"平安歸來"。這次飛行中沒有其它乘客,不過飛行器為NASA攜帶瞭一些微重力有效載荷。維珍銀河公司表示,可能會在近期更換發動機電機。

今天的飛行是指維珍銀河公司第三次將VSS

Unity送入太空並返回。前兩次試飛分別在2018年底和2019年初進行,都是在該公司位於加州外莫哈韋航空和太空港的測試設施中進行的。在這最後一次測試之後,維珍銀河公司將其業務轉移到瞭公司新的總部,位於新墨西哥州沙漠中的一個被稱為美國太空港的閃亮設施。維珍銀河公司計劃從這個設施進行所有的商業旅遊飛行。

雖然維珍銀河公司之前已經從太空港進行瞭幾次VSS
Unity 的滑翔飛行,但該飛行器還沒有從該設施到達過太空。這次飛行是為瞭成為重要的一步,因為該公司準備將第一批乘客從美國太空港乘坐VSS
Unity送上太空。隨著600名初始客戶簽約飛行,維珍銀河公司希望在2021年首次開始商業乘客飛行。該公司的創始人佈蘭森預計會在明年進行首次飛行,開啟商業運營。

由於今天的飛行計劃流產,目前還不清楚維珍銀河公司接下來將如何調整試飛節奏。如果這次飛行成功,維珍銀河計劃在佈蘭森上天之前再進行一次動力測試飛行。據該公司稱,下一次飛行將包括兩名試飛員,以及

"滿艙的任務專傢"。維珍銀河公司已經在2019年2月的第二次太空飛行中搭載瞭第一位測試乘客貝絲·摩西。但該公司尚未在其中一次旅行中飛行一個完整的航段。不過維珍銀河可能會選擇先對今天的測試進行一次重做。

為瞭前往太空,VSS
Unity實際上是在半空中起飛。一架名為 "VMS夏娃"的巨型運載機將這架太空飛機,連同駕駛艙內的飛行員運送到5萬英尺的起始高度。從那裡VSS

Unity會脫離運載機,飛行員點燃飛行器的主引擎,啟動向太空的爬升。最終,發動機關閉,飛行器上的乘客會經歷幾分鐘的失重狀態,同時可以觀察到地球的曲率。飛行員隨後會調轉機翼,重新進入地球大氣層,滑行回到地面,降落在跑道上。

維珍銀河公司原本希望在幾周前就能進行這次測試飛行,但在新墨西哥州出臺新的COVID-19限制後,不得不推遲。該公司表示,今天的飛行 "是在嚴格的COVID-19協議下進行的,隻有必要的人員在現場"。沒有訪客或媒體成員被允許前來太空港見證飛行。

一旦開始商業運營,最終在機組艙中最多可以有6名乘客。在飛行之前,乘客將在美國太空港接受長達3天的訓練然後再乘坐。首批600名準備與該公司一起飛行的乘客每人已經支付瞭25萬美元的票款,不過維珍銀河公司聲稱這些價格會隨著時間的推移而改變。該公司還計劃在明年某個時候重新開放機票銷售。

Source: m.cnbeta.com